Brandon Hudgins trabaja en el piso principal de Fleet Feet, una cadena de tiendas de calzado para correr, durante más de 30 horas a la semana. Charla con los clientes, mide sus pies y entra y sale corriendo del área de almacenamiento para localizar zapatos del tamaño adecuado. A veces, los clientes se bajan las máscaras mientras hablan. Otros se niegan en absoluto a usar máscaras.

Por eso le preocupa el COVID-19. Y con razón. En todo EE. UU., Las hospitalizaciones y muertes por COVID están alcanzando nuevos niveles récord. La nación vio 198.633 nuevos casos solo el viernes .

Sin embargo, a diferencia de los primeros días de la pandemia, muchas tiendas en todo el país no están cerrando. Y las pruebas regulares de COVID-19 de aquellos que trabajan siguen siendo irregulares en el mejor de los casos.

“He preguntado, ¿qué pasa si alguien del personal tiene síntomas? 'Tienes que quedarte en casa' ”, dijo Hudgins, de 33 años, que trabaja en High Point, Carolina del Norte. Pero, como empleado por horas, quedarse en casa significa que no le pagan. “Es estresante, especialmente sin pruebas periódicas. Nuestra tienda no es muy grande y estás ahí todo el día ".

Para crédito de la tienda, Hudgins dijo que el gerente ha instituido una política de puertas cerradas, donde los empleados determinan qué clientes pueden ingresar. Higienizan el área de asientos entre los clientes y administran controles regulares de temperatura a los empleados. Aún así, no se habla de hacer pruebas a los empleados para detectar COVID-19. Fleet Feet no respondió a múltiples solicitudes para hablar sobre sus políticas de prueba.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades federales emitieron una guía para los empleadores para incluir las pruebas de COVID, y aconsejaron que las personas que trabajan en espacios reducidos se hagan pruebas periódicamente. Sin embargo, el gobierno federal no requiere que los empleadores ofrezcan esas pruebas.

Pero la junta que supervisa la División de Seguridad y Salud Ocupacional de California, conocida como Cal / OSHA, aprobó el jueves las reglas de seguridad de emergencia que pronto requerirán que los empleadores del estado proporcionen pruebas de COVID a todos los trabajadores expuestos a un brote en el trabajo en ningún momento. costo para los empleados. Las pruebas deben repetirse una semana después, seguidas de pruebas periódicas.

California sería el primer estado en exigir esto, aunque la regulación no se aplica a las pruebas de rutina de los empleados. Eso depende de las empresas individuales.

En todo el país, los lugares de trabajo han sido la fuente de los principales brotes de coronavirus: plantas procesadoras de carne , supermercados , granjas , escuelas , almacenes de Amazon , en gran parte entre los llamados trabajadores esenciales que soportan la peor parte de las infecciones y muertes por COVID.

La Administración de Salud y Seguridad Ocupacional de EE. UU. Inspecciona los lugares de trabajo basándose en las quejas de los trabajadores; más de 40,000 de las cuales relacionadas con COVID-19 se han presentado ante la agencia a nivel estatal y federal.

Los trabajadores "tienen todo el derecho a estar preocupados", dijo el Dr. Peter Chin-Hong, epidemiólogo de la Universidad de California-San Francisco. “Están operando en la niebla. Hay pocos incentivos económicos para que las corporaciones averigüen quién tiene COVID en qué sitios ".

Esperar a que aparezcan los síntomas antes de realizar la prueba no está bien considerado, anotó Chin-Hong. Las personas no pueden presentar síntomas mientras propagan el virus. Un informe de los CDC encontró que, entre las personas con infecciones activas, el 44% informó que no tenía síntomas.

Sin embargo, las pruebas por sí solas no pueden proteger a los empleados. Si bien los lugares de trabajo pueden variar drásticamente, Chin-Hong enfatizó la importancia de hacer cumplir las pautas de seguridad, como el distanciamiento social y el uso de máscaras faciales, además de ser transparente con los trabajadores cuando alguien se enferma.

Molly White, que trabaja para el gobierno del estado de Missouri, tuvo que regresar a la oficina una vez por semana a partir de julio. Pero White, que toma drogas para inhibir su sistema inmunológico, temía la "actitud arrogante de su empleador hacia el COVID y la toma casual de riesgos". Se alienta a los empleados a usar mascarillas, pero no son obligatorias, y no hay una política de prueba o incluso una guía sobre dónde hacerse la prueba, dijo. White solicitó y recibió una excepción de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades, que dura hasta fin de año, para evitar ingresar a la oficina.

Después de que surgiera un grupo de 39 casos de COVID en septiembre en el edificio donde normalmente trabaja, White se sintió aliviada de recibir al menos un correo electrónico notificándole sobre el brote. Unos días después, el gobernador Mike Parson visitó el edificio y poco después dio positivo por COVID-19.

Tras la presión de los grupos laborales , Amazon informó en una publicación de blog el mes pasado que casi 20,000 empleados habían dado positivo o se presumía positivo por COVID-19 desde que comenzó la pandemia. Para ayudar a frenar futuros brotes, el gigante minorista en línea, que también es propietario de Whole Foods, construyó sus propias instalaciones de prueba, contrató técnicos de laboratorio y dijo que planeaba realizar 50,000 pruebas diarias en 650 sitios para este mes.

La Liga Nacional de Fútbol prueba a los jugadores y otros trabajadores esenciales a diario . Un portavoz de la NFL dijo que la liga realiza entre 40.000 y 45.000 pruebas por semana a través de BioReference Laboratories, con sede en Nueva Jersey, aunque ambas organizaciones se negaron a compartir el precio. Los informes durante el verano estimaron que el programa de pruebas de la temporada costaría alrededor de $ 75 millones.

No todas las empresas, especialmente aquellas que no están en el centro de atención, tienen el interés, o el dinero, para hacer pruebas a los trabajadores con regularidad.

“Depende de la empresa lo mucho que les importe”, dijo Gary Glader, presidente de Horton Safety Consultants en Orland Park, Illinois. Horton trabaja con docenas de empresas de las industrias de fabricación, construcción y transporte para redactar planes de control de exposición para limitar el riesgo de brotes de COVID-19 y evitar las citaciones de OSHA. "Algunas empresas podrían preocuparse menos por su gente, nunca lo han hecho".

IGeneX, una empresa de pruebas de diagnóstico en Milpitas, California, recibe alrededor de 15 llamadas diarias de empresas de todo el país que preguntan sobre su programa de pruebas para empleadores. El laboratorio trabaja con alrededor de 100 empleadores, desde equipos de 10 personas hasta dos equipos deportivos profesionales, principalmente en el Área de la Bahía. IGeneX prueba a sus propios trabajadores cada dos semanas.

Un cliente es Tarana Wireless, una empresa de telecomunicaciones cercana que necesita alrededor de 30 empleados en la oficina a la vez para operar el equipo. Además de las pruebas COVID mensuales, el edificio también se limpia cada dos horas y las máscaras son obligatorias.

“Definitivamente es una carga”, dijo Amy Beck, directora de recursos humanos de la compañía. “Estamos respaldados por empresas de riesgo y hemos aceptado recortes salariales para que nuestro dinero se extienda por más tiempo. Pero hacemos esto para que todos se sientan seguros. No tenemos recursos ilimitados ".

IGeneX ofrece tres precios, dependiendo de qué tan rápido una empresa quiera los resultados: $ 135 por una prueba de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) con un tiempo de respuesta de 36 a 48 horas – hasta alrededor de $ 100 por prueba para algunos clientes de mayor volumen; las pruebas de un día cuestan $ 250 y son $ 400 por un tiempo de respuesta de seis horas.

En algunos casos, IGeneX puede facturar el plan de seguro médico de las empresas.

"Absolutamente, es caro", dijo el portavoz de IGeneX, Joe Sullivan. “No culpo a nadie por querer pagar lo menos posible. No es 'uno y listo', lo que las empresas están teniendo en cuenta ".

Además, opciones más baratas y rápidas como la prueba de antígeno de Abbott, promocionada por la administración Trump, han sido criticadas por ser inexactas .

Para quienes van a trabajar, Chin-Hong recomienda que las empresas hagan pruebas a sus empleados una vez a la semana con pruebas de PCR o dos veces a la semana con las pruebas de antígenos menos sensibles.

Idealmente, dijo Chin-Hong, los departamentos de salud pública trabajarían directamente con los empleadores para administrar las pruebas de COVID y sofocar los posibles brotes. Pero, como KHN ha informado ampliamente , estas agencias locales están crónicamente sin fondos y con exceso de trabajo. Los sitios de prueba comunitarios gratuitos a veces pueden tardar días o semanas en devolver los resultados, empantanados por la demanda extrema en laboratorios comerciales como Quest Diagnostics y LabCorp y problemas de la cadena de suministro.

Hudgins, quien recibe su seguro médico a través del intercambio estatal de Carolina del Norte, intenta hacerse una prueba COVID mensual en CVS en su tiempo libre. Pero ocasionalmente, su seguro, que requiere ciertos criterios para calificar, se ha negado a pagarlo, dijo.

"Al estar en la industria de servicios en un estado donde las cifras son ridículamente altas", dijo en un correo electrónico, "veo un gran volumen de personas todos los días y creo que hacerse la prueba es lo más inteligente y considerado".

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