Cuando los demócratas impulsaron una expansión de dos años de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio en el proyecto de ley de alivio del covid este mes, muchas personas celebraron la parte que hará que el seguro médico sea más asequible para más estadounidenses.

Pero los investigadores del cuidado de la salud consideran que esta medida es una solución a corto plazo para una crisis a largo plazo, una que evita enfrentar una verdad incómoda: el único camino claro para expandir el seguro de salud sigue siendo aún más subsidios gubernamentales para planes de salud comerciales, que son los más costosos forma de cobertura.

La dependencia de planes privados, un compromiso muy reñido en la ley de salud de 2010 que fue diseñado para conquistar a la industria, ya les cuesta a los contribuyentes decenas de miles de millones de dólares cada año, ya que el gobierno federal recoge una parte de las primas de seguros por aproximadamente 9 millones de estadounidenses.

El precio de la ACA ahora aumentará más debido a la ley de alivio del covid de $ 1.9 billones recientemente promulgada. La legislación destinará unos 20.000 millones de dólares más a las compañías de seguros al poner a disposición de los consumidores que compran planes calificados subsidios de primas mayores.

Y si los demócratas quieren continuar con la ayuda más allá de 2022, cuando se agote la asistencia adicional del proyecto de ley de ayuda, la cuenta seguramente aumentará aún más.

"La expansión de la cobertura es el camino de menor resistencia", dijo Paul Starr, un sociólogo de la Universidad de Princeton y una autoridad líder en la historia de la atención médica en EE. UU., Quien ha calificado esta dinámica como una "trampa para las políticas de salud".

“Las aseguradoras no tienen mucho que perder. Los hospitales no tienen mucho que perder. Las empresas farmacéuticas no tienen mucho que perder ”, observó Starr. "Pero el resultado es que terminas agregando un sistema increíblemente caro".

Para el próximo año, los contribuyentes desembolsarán más de $ 8.500 por cada estadounidense que obtenga un plan de salud subsidiado a través de los mercados de seguros creados por la ACA, a menudo llamados Obamacare. Eso es aproximadamente un 40% más del costo de los subsidios del mercado en 2020, debido a la ayuda aumentada, según indican los datos de la Oficina de Presupuesto del Congreso, que no es partidista.

Los partidarios del paquete de ayuda, conocido como el Plan de Rescate Estadounidense, argumentan que el gobierno federal tuvo que actuar rápidamente para ayudar a las personas que luchan durante la pandemia.

“Esta es exactamente la razón por la que pagamos impuestos. Queremos que el gobierno federal esté ahí cuando más lo necesitemos ”, dijo Mila Kofman, quien dirige el mercado de seguros del Distrito de Columbia. Kofman dijo que la mitad de una pandemia no era el momento de "esperar la solución perfecta".

Pero el gran compromiso del nuevo gobierno subraya la disparidad entre el alto precio del seguro médico privado y los planes gubernamentales de menor costo como Medicare y Medicaid.

Muy conscientes de esta disparidad, los creadores de la ACA trazaron un segundo camino para proporcionar seguro médico a los estadounidenses sin seguro además de los mercados: Medicaid.

La red de seguridad gubernamental de medio siglo de antigüedad asegura a unos 13 millones de adultos de bajos ingresos en edad laboral que obtuvieron la elegibilidad para el programa a través de la ley de salud y ganan muy poco para calificar para un seguro comercial subsidiado.

La cobertura de Medicaid sigue siendo costosa: alrededor de $ 7,000 por persona cada año, indican datos federales.

Pero eso es aproximadamente un 18% menos de lo que pagará el gobierno para cubrir a las personas a través de planes de salud comerciales.

“Sabíamos que sería menos costoso que subsidiar a las personas para que acudan a planes privados”, dijo el exrepresentante Henry Waxman, un demócrata de California que, como presidente del Comité de Energía y Comercio de la Cámara de Representantes, ayudó a redactar la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio y ha defendido durante mucho tiempo Medicaid.

Para los pacientes, Medicaid ofreció otra ventaja. A diferencia de la mayoría de los seguros de salud comerciales, que requieren que los afiliados paguen grandes deducibles antes de que comience su cobertura, Medicaid limita drásticamente cuánto deben pagar las personas por una visita al médico o un viaje al hospital.

Eso puede tener un gran impacto en las finanzas de un paciente.

Tomemos, por ejemplo, una mujer de 50 años que vive fuera de Phoenix con un trabajo a tiempo parcial que paga $ 1,000 al mes. Con un ingreso tan bajo, la mujer podría inscribirse en el programa Medicaid de Arizona.

Si, un día, resbalaba y se rompía un brazo, sus facturas médicas probablemente estarían cubiertas por completo, dejándola sin gastos de bolsillo.

Si la misma mujer encontrara un trabajo de tiempo completo que paga $ 4,000 al mes pero no ofrece beneficios de salud, aún podría obtener cobertura, esta vez a través de un plan de salud comercial en el mercado de seguros de Arizona.

Los contribuyentes aún pagarían una parte del costo de su plan de salud, en este caso alrededor de $ 300 al mes, o la mitad de la prima mensual de $ 606 por un plan básico de nivel plata de la aseguradora de salud Oscar, según una calculadora de subsidios de KFF, una política de salud sin fines de lucro. La mujer tendría que pagar el resto de la prima mensual.

Sin embargo, a diferencia de Medicaid, su plan Oscar "Silver Saver" viene con un deducible de $ 6,200.

Eso significa que el mismo brazo roto por la caída probablemente la dejaría con facturas médicas que superan los $ 4,700, según estimaciones de costos del mercado federal healthcare.gov.

La razón principal por la que los planes de salud comerciales cuestan más y cargan a los pacientes con facturas médicas más altas es porque generalmente pagan a los hospitales, médicos y otros proveedores médicos más que los programas públicos como Medicaid.

A menudo, las diferencias de precios son dramáticas.

Por ejemplo, las aseguradoras de salud en el área de Atlanta pagan a los médicos de atención primaria $ 93 en promedio por una visita básica de un paciente, según un análisis de datos de seguros comerciales de 2017 realizado por Health Care Cost Institute, una organización de investigación sin fines de lucro.

Por el contrario, el programa Medicaid de Georgia pagaría al mismo médico que atiende a un paciente cubierto por el plan de salud del gobierno solo $ 41, de acuerdo con la lista de tarifas del estado.

“Es mucho más barato brindar cobertura médica a las personas a través de programas públicos como Medicaid que a través de un seguro privado porque los precios que se pagan a los médicos, hospitales y compañías farmacéuticas son mucho menores”, dijo Larry Levitt, vicepresidente ejecutivo de políticas de salud de KFF.

La disparidad de precios también explica por qué la industria del cuidado de la salud, incluidas las aseguradoras y los proveedores, durante años ha luchado contra las propuestas para crear un nuevo plan gubernamental, u "opción pública", que podría pagar menos.

Los funcionarios de la industria argumentan con frecuencia que los hospitales y los médicos no pueden permanecer en el negocio a menos que cobren precios más altos a las aseguradoras comerciales para compensar los bajos precios pagados por los programas gubernamentales.

La administración de Biden y los demócratas del Congreso por ahora eludieron una batalla sobre este tema simplemente aumentando los subsidios para las aseguradoras de salud privadas.