Richard Oswald, todavía llorando la pérdida de la granja de su familia por las inundaciones a lo largo del río Missouri, está plantando maíz y soja en el suelo que el año pasado estaba a unos metros de profundidad.

Probablemente sea bueno, dijo, no tener demasiado tiempo para pensar.

"La terapia de desvío es el mejor tratamiento para los agricultores en este momento", dijo el hombre de 70 años del condado de Atchison, Missouri. "Estar ocupado ayuda".

En una industria sacudida durante el año pasado por tasas récord de quiebras, suicidios y crisis de salud mental impulsadas por los extremos climáticos, las guerras comerciales y la economía vacilante, COVID-19 ha fomentado aún más incertidumbre para el futuro de las granjas de Estados Unidos. La pandemia ya ha diezmado los mercados agrícolas.

Para los hombres y mujeres que luchan por operar granjas y negocios asociados en todo el país, aumenta la preocupación de que la crisis de salud mental existente en las granjas está a punto de empeorar.

"Si miras hacia atrás en los últimos 20 o 30 años de la agricultura de EE. UU., Los eventos de los últimos 36 meses no podrían haber llegado en peor momento", dijo David Widmar , economista agrícola de la firma de análisis de la industria Agricultural Economic Perspectivas “Todos en la economía se enfrentan a un viento en contra en este momento; es solo que el espacio ag está realmente detrás. Los productores han tenido casi siete años malos de malas noticias ".

Sin duda, la pandemia mundial ha afectado la salud mental entre las personas de todas las industrias. Pero la agricultura estaba luchando contra altas tasas de suicidio antes de que llegara la crisis. Por ejemplo, los hombres en las zonas rurales de Missouri han tenido la tasa más alta de muertes por suicidio en el estado, con 35.6 por cada 100,000 residentes en 2017, según un informe de la Asociación de Hospitales de Missouri de febrero, casi el doble de la tasa estatal de 18.8. La tasa estadounidense en ese momento era 14 .

Las llamadas a las líneas directas de asistencia a los agricultores solo han aumentado desde que la pandemia de COVID-19 provocó el cierre de las empresas y los sistemas escolares en todo el país, dijo Jennifer Fahy , portavoz de Farm Aid, que dirige una de las líneas directas. Los agricultores están expresando una creciente preocupación por poder vender sus productos, a qué precio y cómo se desarrollará.

"No creo que esté cerca de lo que escucharemos después de otro mes, o dos meses", dijo Fahy. "Hay tantas cosas desconocidas en este momento".

Richard Oswald planta maíz en la granja de su familia en el condado de Atchison, Missouri. Hace un año, su tierra estaba a unos pies de profundidad bajo las inundaciones a lo largo del río Missouri. (Misty Prochaska para KHN)

Brechas rurales en la atención de salud mental

Oswald, un agricultor de quinta generación, dijo que es un hecho que los cultivos y la rentabilidad disminuirán y fluirán. Pero incluso antes de que COVID-19 volcara la economía, los últimos años habían sido profundamente difíciles. Lo ha visto en sus amigos, ha escuchado historias de quiebras y suicidios, y lo ha sentido él mismo.

Oswald ha visto el río Missouri saltar sus orillas e inundar su tierra antes, aunque nada como el año pasado. Llegó al colapso de los años ochenta en los mercados agrícolas. Y aunque no puede imaginar no cultivar, dijo que no ha sido una vida sin desafíos.

"Puedo citar una y otra vez cómo es deprimente, y lo es", dijo. "Y desearías haber escuchado a tu padre y haber hecho otra cosa".

La escasez de profesionales de la salud del comportamiento en las zonas rurales de América ha dejado a grandes partes de la nación sin recursos críticos. Hasta el 23 de abril, existían más de 5.500 áreas designadas de escasez de profesionales de salud mental en toda la América rural, que afectaban a una población de aproximadamente 120 millones de personas, según la Administración de Recursos y Servicios de Salud de EE. UU.

Muchos agricultores no tienen seguro porque, como empresas independientes, el costo puede ser prohibitivo. A menudo, un miembro de la familia trabajará fuera de la granja para obtener un seguro de salud para la familia. Los despidos relacionados con la pandemia han afectado duramente a las zonas rurales de América, por lo que muchas familias han perdido la cobertura, lo que puede crear una barrera adicional para buscar asistencia de salud conductual.

Oswald y otros dijeron que una cultura basada en el horneado donde los agricultores, en su mayoría hombres, no expresan fácilmente sus emociones agrava el problema. Se espera que los agricultores enfrenten cualquier desafío, a menudo solos. Si está asaltando, deben atender a sus animales o cultivos. Si el equipo se descompone, hacen la reparación. Si las cosechas fallan, todavía tienen que pagar las cuentas. Si tanto el mercado nacional como el mundial para sus productos colapsan, tienen que vender sus productos con pérdidas.

Richard Oswald engrasa las cadenas de su maceta antes de plantar maíz en su granja en el condado de Atchison, Missouri. (Misty Prochaska para KHN)

Oswald, un agricultor de quinta generación, conoce el estrés mental de su sustento. “La terapia de desvío es el mejor tratamiento para los agricultores en este momento. Estar ocupado ayuda ". (Misty Prochaska para KHN)

La agricultura ya es una de las industrias más peligrosas, con una alta tasa de lesiones fatales, así como una alta tasa de muerte debido a afecciones relacionadas con el estrés, como enfermedades cardíacas. Los agricultores a menudo trabajan en soledad. Si bien los esfuerzos para reducir el estigma asociado con la búsqueda de atención de salud mental han tenido éxito, todavía existe el temor de ser descubierto.

"Si lo reconoce, es un signo de debilidad", dijo Oswald. “No muestras tu debilidad. No tienes permitido ser débil. Tienes que ser fuerte. Y si llegas al punto donde ya no puedes ser fuerte, entonces has traicionado a todos ”.

En los últimos años se establecieron múltiples programas para abordar problemas de salud mental en zonas rurales, incluyendo telesalud, plataformas de videoconferencia, la línea directa de agricultores de Farm Aid y su fondo de asistencia al agricultor, y el Programa de Capacitación para el Entrenador de Manejo del Estrés de la Universidad Estatal de Michigan. Todos están diseñados para ayudarlos a salir de sus crisis de salud mental.

"En los últimos 15 a 20 años, ha habido un progreso sustancial en la reducción de ese tipo de estigma y en la construcción de mejores rampas de acceso para ayudar a acceder a los recursos y servicios de salud mental en las comunidades rurales y obtener el apoyo adecuado para los profesionales de la salud mental rural". dijo Sean Brotherson , especialista en extensión familiar en la Universidad Estatal de Dakota del Norte.

Profundizando en el agujero financiero

Pero luego lo malo empeoró aún más cuando llegó la pandemia. Si bien inicialmente se produjo una explosión de compras de pánico, la pérdida de los mercados de restaurantes y escuelas ha sido un nuevo y enorme golpe económico para los productores agrícolas estadounidenses. Los mercados de etanol y biodiésel alimentados por los cultivos en hileras de Estados Unidos se están derrumbando, y las plantas de procesamiento de carne y cerdo cerraron debido a los grupos de virus encontrados en sus instalaciones. Muchos productores de leche se encontraron repentinamente sin clientes a gran escala y sin forma de ajustar rápidamente el empaque o vender su producto para otros usos.

Con las principales plantas de procesamiento no operando, las operaciones locales y regionales más pequeñas en Kansas se llenaron rápidamente, con pocos espacios abiertos hasta septiembre, dijo Matt Ubel, quien cultiva 320 acres en el condado de Pottawatomie, Kansas, con su hermano. Se siente afortunado de haber encontrado un carnicero de un pueblo pequeño para llevar sus cerdos en julio. Dijo que un vecino llamó recientemente para pedir ayuda para encontrar un procesador para llevar a sus cerdos, que ya tienen sobrepeso.

"Se notaba que estaba bastante nervioso y preocupado", dijo Ubel. "Es su único ingreso".

Restringidos por las leyes, los reglamentos y los fundamentos del sistema alimentario, muchos agricultores que perdieron a sus compradores están atrapados con productos que no pueden distribuir en otros lugares.

Pero los préstamos han sido garantizados para el año, basados, en parte, en los rendimientos proyectados y los precios de venta realizados antes de la pandemia. Deben pagarse a fin de año. Por ahora, parece probable que el colapso de los mercados agrícolas obligará a más agricultores a la insolvencia, dijo Widmar.

"La agricultura es una gran identidad, y ese concepto de ser una identidad familiar que se ha transmitido de generación en generación", dijo Fahy. "Y ahora los agricultores de hoy se enfrentan a: '¿Voy a ser la generación que pierde la granja?'"

Michael Rosmann , psicólogo de Iowa y agricultor, dijo que la incertidumbre es lo que es psicológicamente tan difícil. "Es un problema realmente serio para los productores agrícolas en este momento", dijo.

"Al entrar en la primavera, fue como si los granjeros estuvieran diciendo '¿Hueles a humo?'", Dijo Oswald, quien cultiva maíz especial y soja con su hijo. “Ahora nos damos cuenta de que algo está ardiendo, y está en el ático y en el sótano. ¿Qué fuego apagas primero?

Farm Aid celebró recientemente un evento virtual para recaudar fondos para apoyar los esfuerzos locales para ayudar a los agricultores en crisis, dijo Fahy. Ella dijo que los recientes paquetes de ayuda federal para los agricultores han incluido dinero para expandir la banda ancha rural y la telesalud, lo que es aún más crítico ahora en medio de los pedidos de permanencia en el hogar y los requisitos de distanciamiento social.

Oswald participó en un programa de Capacitación del entrenador en una conferencia antes de la pandemia. Fue una experiencia reveladora, dijo, que le enseñó cómo ayudar a los demás. También le permitió enfrentar sus propias luchas.

Originalmente, su sindicato local de agricultores planeaba celebrar reuniones para capacitar a las personas en terapia de estrés. Pero llegó el distanciamiento social y las obligaciones de la temporada de siembra.

"Desafortunadamente, esa no es una opción en este momento", dijo. “Lo principal que he hecho es usar las redes sociales. Pero, a medida que el clima se ha calentado, he estado ocupado con mis propios desvíos. Si hay algo positivo, es que todos tenemos problemas en este momento. Entonces, no estamos solos ”.

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