Mientras Estados Unidos vuelve a abrir, prepárese para una avalancha de demandas laborales por coronavirus

Tracy Singleton, propietaria de Birchwood Café en Minneapolis, Minnesota, sigue siendo cautelosa sobre la reapertura. "Todavía no me siento segura de que las personas entren a mi entorno", dice ella.

Tracy Singleton

Al igual que muchos propietarios de pequeñas empresas, Edgar Comellas, propietario de Aces Wild Entertainment en Florida, ha visto que las empresas se paralizaron desde marzo. Su compañía, que organiza juegos de casino para eventos corporativos, de recaudación de fondos y privados, ha devuelto depósitos y no tiene nuevas reservas en el horizonte.

Los tiempos son difíciles, pero Comellas no se apresura a regresar. Se ha estado abasteciendo de equipo de protección, como máscaras, guantes y desinfectante para manos, mientras contempla gafas para los ojos, divisores de plexiglás y nuevos arreglos, como tres mesas de blackjack por el precio de dos para permitir más espacio entre los clientes. Florida, como muchos otros estados, está reabriendo lentamente, pero a Comellas todavía le preocupa la falta de pautas concretas y el riesgo de abrirse a una posible responsabilidad.

"Si llamaste y dijiste que querías una fiesta a finales de junio para comenzar el verano y luego, dos semanas más tarde, terminamos en las noticias como el nuevo lugar de moda, con 100 personas que dieron positivo y cinco murieron, a pesar de que tú y yo y el proveedor del evento tomó precauciones pero alguna persona estaba enferma. ¿Quieres arriesgarte? " él dijo.

Comellas está lejos de estar solo. A medida que las empresas se preparan para reabrir, los dueños de negocios deben tomar decisiones difíciles sobre la mejor manera de mantener el negocio en funcionamiento mientras protegen a los clientes y empleados y evitan posibles responsabilidades.

"Las empresas de todo el país, pero especialmente las pequeñas empresas, están bastante preocupadas por los riesgos de responsabilidad", dijo Harold Kim, presidente del Instituto de la Cámara de Reforma Legal de Estados Unidos. "No hay un libro de jugadas para esto. El litigio es particularmente perjudicial para Main Street porque el nivel de daños potenciales puede cerrar sus puertas", dijo Kim.

El litigio por coronavirus podría establecer un récord

Como anécdota, los abogados dijeron que ven más publicidad de cazadores de ambulancias, más préstamos de demandas y un mayor financiamiento de los inversores, incluidos los fondos de cobertura, para proporcionar capital a las empresas para iniciar un litigio.

Burford Capital, una firma de financiación de litigios que cotiza en bolsa, dijo en marzo que espera un "mayor nivel de compromiso a medida que las empresas y sus clientes se enfrentan a una posible recesión y también se enfrentan al daño económico infligido por el coronavirus".

Kim dijo que hay precedentes, incluido el litigio de demanda colectiva resultante de la Gran Recesión de 2008 y, en la década de 1990, las acciones de clase de asbesto. "Pero el nivel de litigios aquí a raíz del coronavirus podría eclipsar todo eso", dijo Kim, comparando la capital y la infraestructura que se incrementan en torno a los litigios para beber agua de una manguera contra incendios.

Las empresas "tienen que obtener algún tipo de inmunidad calificada o será la temporada abierta para los empleadores", dijo Andrew Sherman, socio de Seyfarth Shaw en Washington, DC

Los legisladores y los dueños de negocios están sopesando el deseo de una reapertura más amplia de la economía, con preocupaciones sobre seguridad y litigios. El presidente Donald Trump propuso proteger a las empresas de las demandas judiciales , y el líder de la mayoría del Senado, Mitch McConnell, dijo que el tema sería una prioridad.

El líder de la minoría de la Cámara de Representantes, Kevin McCarthy, republicano por California, dijo el martes a "Squawk Box" de CNBC que los líderes comenzarían con protecciones de responsabilidad para médicos y empresas. "La protección de responsabilidad civil sería la cosa número 1 que miraría", dijo McCarthy. "Ninguna ley pasará sin ella".

También hay un debate bipartidista tanto a nivel federal como estatal para limitar la responsabilidad.

La mayoría de las propuestas se centran en limitar la responsabilidad de los clientes. Ya ha habido una serie de demandas colectivas de consumo contra compañías y organizaciones, como Live Nation y Major League Baseball, que involucran disputas de reembolso . También hay cada vez más disputas relacionadas con la cobertura de seguros, ya que los restaurantes y otras empresas encuentran que las pandemias generalmente están excluidas del seguro de interrupción de negocios .

Las empresas deben esperar demandas de empleados

Para empleadores y empleados, el riesgo es más complicado.

Las leyes de compensación laboral, que limitan la responsabilidad de los empleadores, y la ley de responsabilidad civil, que establece la responsabilidad por irregularidades intencionales o accidentales, varían de estado a estado. Aun así, los abogados dicen que esperan una ola de litigios relacionados con el empleo a medida que se abran más empresas.

Hasta el miércoles pasado se habían presentado más de 1,000 demandas relacionadas con coronavirus, según un rastreador de casos del bufete de abogados Hunton Andrews Kurth, pero solo 45 casos relacionados con reclamos médicos, revela un análisis del Insurance Journal . Los operadores de cruceros, las empresas de procesamiento de carne, las instalaciones de atención para personas mayores y Walmart se encuentran entre los que enfrentan acciones legales relacionadas con problemas médicos.

Walmart ha sido demandado por la familia de un trabajador que murió por complicaciones de coronavirus.

"Estamos desconsolados por el fallecimiento de dos asociados en nuestra tienda Evergreen Park y estamos de luto junto con sus familias", dijo un portavoz de Walmart. "Si bien puede ser imposible determinar dónde o cómo alguien contrae el virus, hemos tomado medidas en todo el país para proteger a nuestros asociados y clientes", agregó.

Esas medidas incluyen medidas de limpieza adicionales, instalar protectores de estornudos en los registros, colocar calcomanías de distanciamiento social en los pisos y limitar el número de clientes en una tienda en un momento dado. La evaluación de los asociados, la realización de controles de temperatura y la exigencia de que los asociados usen máscaras u otras cubiertas faciales en el trabajo también forman parte del plan de Walmart.

"Nos tomamos este tema en serio y responderemos según corresponda con el tribunal", dijo el portavoz.

La cinta de precaución cuelga en la entrada de una tienda Walmart temporalmente cerrada, donde varios empleados dieron positivo por la enfermedad del coronavirus y un empleado murió, en Quincy, Massachusetts, el 5 de mayo de 2020.

Brian Snyder | Reuters

Hasta la semana pasada, al menos seis trabajadores de Amazon habían muerto como resultado del coronavirus. El gigante en línea ha expresado "tristeza" por el fallecimiento de los empleados en declaraciones públicas, y Amazon dijo en sus últimas ganancias que gastará $ 4 mil millones en el coronavirus, incluidas las medidas de seguridad. La compañía ha citado muchas medidas de limpieza y desinfección que ya usa en los almacenes durante todo el día, pero ha sido criticada por negarse a revelar datos que muestren el alcance completo de los empleados que se enfermaron o fallecieron por el coronavirus.

Las tensiones han aumentado entre Amazon y los trabajadores del almacén en todo el país sobre las protecciones de seguridad. La semana pasada, 13 fiscales generales de los Estados Unidos pidieron al CEO de Amazon, Jeff Bezos, y al CEO de Whole Foods, John Mackey, que proporcionaran un desglose por estado.

Los empleados de McDonald's en Chicago presentaron una demanda esta semana contra el gigante de la comida rápida alegando falta de medidas de seguridad para protegerlos en el lugar de trabajo en medio de la pandemia.

Las plantas de procesamiento de carne han surgido como puntos calientes , con pruebas de los CDC que muestran casos en plantas en todo el país y una planta en Dakota del Sur tuvo que cerrar en abril después de que cientos de trabajadores dieron positivo para Covid-19.

Las demandas recientes de los trabajadores también se relacionan con los trabajos perdidos como resultado de los cierres de Covid-19. Los ex empleados de Hooters se han unido en una demanda colectiva alegando que la cadena de restaurantes violó una ley federal de empleo llamada Ley WARN, que requiere notificación previa antes de los despidos masivos que no implican el cierre de una planta.

Se nos pide que abramos. Para salir y ser guerreros. Estamos literalmente en primera línea, pero no tenemos planes de batalla ni municiones adecuadas, ni siquiera armas de fuego.

Edgar Comellas

propietario de Aces Wild Entertainment

Una de las áreas más importantes de preocupación, dijo Kim, del Instituto de Reforma Legal de la Cámara de los EE. UU., Es la demanda de exposición contra empresas, escuelas o lugares de culto que no tomaron precauciones razonables para proporcionar un lugar de trabajo seguro. La Cámara ha propuesto un puerto seguro para las empresas y otras entidades que siguen las pautas de los CDC, así como las pautas estatales y locales. Un aluvión de grupos industriales, que van desde fabricantes, restaurantes, casinos y hospitales, están presionando para obtener protecciones de responsabilidad.

"La gente está tomando decisiones de alto riesgo en este momento sobre cómo proceder, afectando a muchas personas", dijo Barb Dawson, socio de Snell & Wilmer y presidente de la Sección de Litigios de la Asociación de Abogados de los Estados Unidos.

Los defensores del trabajo temen la "carrera hacia el fondo"

Los defensores laborales se preocupan por las consecuencias de liberar a las empresas de responsabilidad. Testificando ante el Senado de los Estados Unidos la semana pasada, Rebecca Dixon, directora ejecutiva del Proyecto de Ley Nacional de Empleo, argumentó que otorgar cualquier tipo de inmunidad a las empresas como parte de la reapertura de la economía de los Estados Unidos requiere tener en cuenta a los millones de trabajadores desempleados que desean regresar. para trabajar pero que están aterrorizados por las condiciones que les pueden esperar.

"Para lograr esa seguridad y confianza, los trabajadores y los consumidores deben ser capaces de responsabilizar a los empleadores por los lugares de trabajo inseguros y otras violaciones de la ley. Si el Congreso otorgara a los empleadores la inmunidad que algunos han buscado durante mucho tiempo, crearía desincentivos incluso para la ley "permitir a los empleadores proteger a sus trabajadores, producir una carrera hacia el fondo para los estándares del lugar de trabajo" y causar un desastre de salud y seguridad, con nuevos puntos críticos en todos los sectores y en todas las comunidades ", declaró Dixon.

La última Encuesta WorkForce de CNBC para el segundo trimestre de 2020 , publicada a principios de esta semana, encontró que el 53% de los empleados en todo el país desean que sus lugares de trabajo pongan un límite al tamaño de las reuniones en el lugar de trabajo; 47% quiere pruebas para todos los empleados; El 41% quiere un requisito de que todos los empleados usen máscaras.

Los legisladores están presionando mucho para levantar las reglas de refugio en el lugar, y las empresas tienen incentivos económicos para abrir. Pero sin una vacuna aún probada , y las personas que regresan al trabajo, "es un momento, no si alguien recibe Covid-19 en el lugar de trabajo", dijo Ben Rothstein, socio de Keker, Van Nest & Peters en San Francisco.

CNBC | SurveyMonkey Q2 2020 Workforce Survey

Para los empleadores cuyos trabajadores son menos eficientes desde el hogar o que no pueden trabajar desde el hogar y ahora se encuentran en una jurisdicción donde se están levantando las reglas de refugio en el lugar, Rothstein dice que la pregunta es: "¿Los obligo a regresar o dar ¿son una opción? ¿Me expongo a una terminación ilícita si despido a los que no lo hacen? " Agrega que para aquellos que deciden que entren empleados, las empresas "necesitan descubrir cómo hacerlo lo suficientemente seguro".

Los abogados anticipan demandas colectivas de los empleados por pago de riesgos u otros beneficios, así como demandas relacionadas con terminaciones y pagos de indemnizaciones por despido o demandas por terminación ilícita.

Tracy Singleton, propietaria de Birchwood Café en Minneapolis, ha estado cerrada durante ocho semanas, obligada a despedir a 54 empleados y cambiarse a un modelo de recogida, comida para llevar y entrega en la acera. Mientras algunos dueños de restaurantes claman por abrir, ella sigue siendo cautelosa.

"Todavía no me siento seguro de que las personas entren a mi entorno. ¿Los clientes llevarán máscaras? Quiero que alguien a cargo me diga qué hacer, pero también aprecio que nuestro gobernador y la junta de asesores no quieran para regularnos demasiado ", dijo Singleton.

"Se nos pide que abramos. Que salgamos y seamos guerreros. Estamos literalmente en la línea del frente, pero no tenemos planes de batalla ni municiones adecuadas, ni siquiera armas de trabajo", dijo Comellas. "[Necesitamos] algunas pautas y dirección para poder evitar litigios".

Jon Alonso
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