Los tiempos de auge han regresado para las empresas emergentes respaldadas por empresas, dice el cofundador de $ 3 mil millones de fintech Brex

Henrique Dubugras, fundador y director ejecutivo de Brex Inc., habla durante la conferencia Bridge Forum en San Francisco, California, EE. UU., El miércoles 17 de abril de 2019.

David Paul Morris | Bloomberg | imágenes falsas

La pandemia de coronavirus debería haber significado un desastre para Brex , la startup de alto vuelo de Silicon Valley que se presta a miles de otras startups.

Fundada por un par de veinteañeros brasileños que abandonaron Stanford en su primer año, el ascenso de la empresa ha sido vertiginoso, incluso para los estándares de Silicon Valley. Brex alcanzó el estatus de unicornio en 2018 meses después de lanzar su primer producto, una tarjeta de crédito corporativa para empresas emergentes. Luego duplicó su valor el año pasado y recaudó fondos en mayo a una valoración de $ 3 mil millones.

Con casi 500 millones de dólares en fondos de capital de riesgo, Brex cubrió San Francisco con anuncios, se embarcó en una ola de adquisiciones e incluso abrió un restaurante . Su gasto gratuito llamó la atención de la comunidad de capital de riesgo, algunos de los cuales se preguntaron después de la debacle de WeWork si Brex era otra empresa privada impulsada más allá de lo razonable. Su producto principal, una tarjeta de crédito de límite alto y sin garantía para empresas de nueva creación, lo expone a empresas arriesgadas que pierden dinero y que podrían fracasar en masa en una recesión.

Pero después de unos meses difíciles en los que Brex retiró abruptamente las líneas de crédito de los clientes y despidió a los empleados (más sobre esto más adelante), sucedió algo inesperado: en medio de una pandemia de una vez por siglo que dejó a millones de estadounidenses desempleados, boom Los tiempos han vuelto para las empresas emergentes estadounidenses, dijo Henrique Dubugras, cofundador de Brex de 25 años.

"Hemos visto a muchos de nuestros clientes recaudar mucho dinero y gastar mucho dinero invirtiendo para el próximo año, o cuando la economía regrese", dijo Dubugras, vestido con una camiseta y jeans, a través de Zoom desde su nueva base. En los angeles. "Creo que 2021 será un año increíble para todos en tecnología, honestamente".

Es un cambio radical con respecto a principios de este año, cuando Covid-19 parecía ser el catalizador de un ajuste de cuentas tan esperado para el mundo respaldado por empresas. En marzo, la afamada firma de riesgo Sequoia Capital advirtió a las empresas emergentes que esperaran lo peor en un memorando que recuerda a su famoso memorando "RIP Good Times" de 2008. Para ahorrar efectivo, las empresas que antes eran derrochadoras recortaron miles de puestos de trabajo y recaudaron fondos en términos punitivos.

Pero el retorcimiento de manos en Silicon Valley resultó ser de corta duración. Los mercados públicos se recuperaron en marzo y abril después de que la Reserva Federal y los legisladores tomaron una serie de acciones sin precedentes para inundar los mercados con liquidez e inyectar efectivo en las cuentas bancarias de las personas.

Capitalistas de riesgo ricos

Eso hizo que los dólares fluyeran por todo el ecosistema de empresas. Las inversiones en empresas emergentes con sede en EE. UU. Aumentaron un 30% en el tercer trimestre a $ 36.5 mil millones , impulsadas por un número récord de las llamadas mega rondas de al menos $ 100 millones, según CB Insights. Las solicitudes para formar nuevas empresas aumentaron un 77% en el trimestre, según datos de la Oficina del Censo.

"Los capitalistas de riesgo están obteniendo muchos beneficios, y estos muchachos, ya tienen tres casas, aviones y un barco, por lo que necesitan distribuir el dinero en algún lugar", dijo Dubugras. "Todo el mundo considera que los mercados públicos son caros ahora, por lo que los mercados privados son a donde va una gran parte del dinero".

Dubugras tiene una visión única de la salud de las empresas emergentes estadounidenses. Brex dice que otorga préstamos a decenas de miles de ellos, utilizando datos en tiempo real sobre sus negocios para ayudar a tomar decisiones de préstamos dinámicas.

Después de unos pocos meses de escasez a principios de este año, cuando el gasto se redujo más del 10%, el gasto promedio por cliente en tarjetas Brex se encuentra ahora en un nivel récord, aproximadamente un 5% más alto que antes de la pandemia, dijo.

Las categorías han cambiado, por supuesto: los empleados emergentes están gastando mucho menos en pedidos Seamless y viajes Uber, ya que las transacciones de restaurantes y viajes compartidos se desplomaron un 60% y un 40% desde los niveles previos a la pandemia, dijo la compañía. El gasto en viajes y eventos es solo el 25% de lo que era antes. Pero el crecimiento en el marketing en línea y los costos de software recurrentes como Amazon Web Services y los estipendios para trabajar desde casa han compensado esas disminuciones, dijo.

Ebay, Amazon y Shopify

Como sugieren los datos del censo, se están formando nuevas empresas a un ritmo vertiginoso, y muchas de estas empresas, ya sean minoristas, restaurantes o servicios profesionales, "se parecen cada vez más a empresas de tecnología", dijo Dubugras.

Por ejemplo, los dueños de negocios que pueden haber dependido de las tiendas físicas en el pasado ahora venden principalmente "a través de eBay y Amazon y Shopify y Etsy e Instagram, Facebook , Pinterest, todos estos diferentes canales de venta", dijo.

Eso ha beneficiado a Brex ya otras firmas fintech que ofrecen a las pequeñas empresas las experiencias más modernas, empresas a las que Dubugras se refiere como "amignemigos": la firma de pagos Square y la plataforma de comercio electrónico Shopify. La adquisición de clientes de Brex ha crecido en línea con el aumento del 77% en la formación de nuevos negocios en el tercer trimestre, según Dubugras.

"Nunca hemos visto la creación de más negocios", dijo. "El restaurante que cerró junto a ti, algún otro emprendedor va a comenzar algo más, ¿sabes?"

Dubugras dijo que si estuviera iniciando una empresa ahora, buscaría aprovechar los efectos colaterales de cambios importantes como la adopción del trabajo remoto. Su compañía pasó a un modelo de primer control remoto en septiembre. "¿Cuáles son los cambios de segundo grado del trabajo remoto?" él dijo. "Si el trabajo remoto es más popular y la gente se muda de las grandes ciudades a lugares más suburbanos, ¿cuáles son las cosas nuevas que van a necesitar?"

Desertores universitarios

Es difícil no encontrar atractiva la historia de Dubugras y su naturaleza relativamente desprotegida. Junto con su cofundador Pedro Franceschi, Dubugras creció en Brasil como un adolescente obsesionado con la tecnología (Dubugras es de Sao Paulo, mientras que Franceschi es de Río de Janeiro). Dubugras tenía solo 14 años cuando comenzó su primera empresa y luego fundó una empresa de pagos con Franceschi antes de mudarse a los Estados Unidos para asistir a la Universidad de Stanford. La pareja abandonó después de ocho meses y comenzó Brex después de unirse a Y Combinator, cuando observaron que muchos de sus compañeros emprendedores tenían dificultades para obtener tarjetas de crédito corporativas.

Después de la pandemia, Brex inicialmente había negado la necesidad de recortar empleos. A medida que la situación se agravaba, Dubugras y Franceschi dieron marcha atrás y despidieron a 62 empleados , o alrededor del 17% de su fuerza laboral, a fines de mayo.

"De alguna manera dijimos que no lo haríamos, y luego las cosas empezaron a empeorar y pensamos, 'Oh, joder'", dijo. "Terminamos teniendo que hacerlo de todos modos. Perdimos algo de confianza por eso. Creo que mi aprendizaje de eso es nunca decir que no lo vamos a hacer de nuevo".

Cuando le cuento a Dubugras la historia de un cliente de Brex con el que había hablado, inmediatamente se sienta más recto y su comportamiento relajado cambia ligeramente. El cliente, un minorista en línea, atribuyó su éxito en parte al amplio crédito que Brex le había otorgado antes de la pandemia (Brex ha dicho que otorga a las empresas de diez a 20 veces más crédito que los prestamistas tradicionales como American Express ). Pero en abril, Brex repentinamente sacó casi todo su crédito, poniendo fin a su negocio.

'Mayor bien'

Si bien Brex se posiciona como un líder de la nueva economía que comprende a los fundadores, se basa en un par de líneas de crédito gigantes de los bancos de la vieja escuela, Barclays y Credit Suisse , por un total de más de $ 300 millones en líneas de crédito rotativas, para otorgar préstamos. Si los clientes de Brex tuvieran pérdidas por encima de cierto umbral, los bancos podrían haber retirado las líneas de crédito, lo que habría sido un desastre.

"En marzo y abril, nadie sabía lo que iba a pasar en el mundo", dijo Dubugras. "Tuvimos que tomar algunas decisiones difíciles para reducir un montón de [líneas de crédito] y asegurarnos de que no tuviéramos pérdidas que hicieran saltar nuestros convenios con nuestros bancos, para que siguieran dándonos crédito y pudiéramos seguir prestando servicios a las empresas".

Continuó: "Estas decisiones se tomaron por el bien común de alguna manera, que es como, 'Miren, si nos llaman a nuestras líneas de crédito o algo así sucede, tendremos que cerrar todas las líneas de crédito".

Las pérdidas aumentaron, pero fueron manejables, según Dubugras.

"Suponemos que el 70% de nuestros negocios van a cerrar cada dos años, porque atendemos a las empresas emergentes y la mayoría fracasan", dijo. "Creo que se sabe y está bien. Todos nuestros modelos crediticios y todos nuestros procesos están asumiendo una gran cantidad de abandono debido a fallas comerciales".

En junio, Brex volvió a crecer rápidamente, dijo Dubugras, y la compañía restauró muchas de las líneas de crédito de sus clientes. Brex habría estado bien si la situación hubiera empeorado, dijo, debido a su amplio arsenal de efectivo.

'Más polarizado'

No pasa desapercibido para Dubugras que mientras muchos de sus clientes respaldados por VC, particularmente aquellos en tecnología y negocios en línea, están prosperando, millones de estadounidenses han perdido sus trabajos. El director ejecutivo de JPMorgan Chase , Jamie Dimon, que dirige el banco más grande de Estados Unidos, dijo esta semana que el dolor se concentró entre el "20% inferior" de los asalariados, muchos de los cuales han gastado sus ahorros a medida que avanza la pandemia.

"Lamentablemente, el mundo se está polarizando cada vez más en términos de los que tienen y los que no tienen", dijo Dubugras. "Resulta que servimos a muchos de los que tienen los terrenos de nueva creación. Mucho de esto se trata de rastrear desde los viejos sectores de la economía hasta los nuevos sectores de la economía".

Brex está a unos años de una oferta pública inicial, aunque es probable que antes de esa fecha aproveche los mercados de una manera diferente, dijo Dubugras. Reconoce que la empresa necesita diversificar sus fuentes de financiamiento, ya que sus prestamistas bancarios podrían retirar sus facilidades crediticias. Tan pronto como el próximo año, es probable que Brex invite a las agencias de calificación crediticia a analizar las cuentas por cobrar de los préstamos de la compañía y, en última instancia, crear bonos para vender a grandes inversores como compañías de seguros y pensiones, dijo.

Mientras tanto, Dubugras dijo que ya no intenta convencer a los escépticos de que Brex está construido para el largo plazo.

"Durante mucho tiempo, hicimos todo lo posible para contrarrestar eso y compartir por qué Brex es un buen negocio, y lo único que nos trajo fueron más competidores", dijo. "En este punto, prefiero dejar a la comunidad de capital de riesgo pensando que es insostenible".

Con contribuciones de Nate Rattner de CNBC

Jon Alonso
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