Ganadero de cuarta generación: 'Se ha convertido en un juego de supervivencia'

Al crecer, a Brett Kenzy no le gustaba trabajar en la granja ganadera de su familia en Gregory, Dakota del Sur, a unas 160 millas al oeste de Sioux Falls.

"Lo odiaba. Me molestaba tener que trabajar todo el tiempo", le dice Kenzy, ahora de 48 años, a CNBC Make It.

Pero el padre de Kenzy, Ralph, un ganadero de tercera generación, siempre le dijo a Kenzy y a su hermano mayor, George, que " nunca se volverán ricos en ganadería ", y que la belleza de la profesión no tiene nada que ver con el dinero.

Si alguna vez hubo un momento para tener eso en mente, es ahora.

Con el cierre de las principales plantas debido a los trabajadores enfermos y los bajos precios del ganado además de eso, Kenzy y otros ganaderos están gastando mucho dinero y tienen que tomar decisiones difíciles. Si bien Kenzy no lo ha hecho, algunos ganaderos han tenido que sacrificar el ganado que no pueden vender, y muchos otros han tenido que reducir sus gastos para mantenerse a flote.

Kenzy, como la mayoría de los ganaderos, ciertamente ha enfrentado tiempos difíciles antes, pero los efectos de la pandemia de Covid-19 son simplemente diferentes.

"[Se] acaba de convertir en un juego de supervivencia", le dice Kenzy a CNBC Make It.

'Tengo seis semanas de retraso en los pagos de préstamos'

Kenzy ha trabajado en el rancho mediano de su familia, que tiene alrededor de 2,500 reses en varias etapas de producción, casi toda su vida, excepto por el tiempo que asistió a la Universidad Estatal de Dakota del Sur (tiene una licenciatura en ciencias animales) y durante un paso en el ejército. Se hizo cargo de la granja con su hermano cuando su padre murió en 2012.

Los hermanos tienen un pequeño corral de alimentación donde separan a las crías de sus madres a los nueve meses de edad para convertirlas en ganado. Luego venden ese ganado a los empacadores de carne para ser sacrificados como alimento.

Normalmente, Kenzy y su hermano venden su ganado una vez al año. Para 2020, Kenzy esperaba un día de pago anual de aproximadamente $ 360,000 el 1 de abril.

Pero para entonces, por ejemplo, para un buey alimentador del norte de 900 libras (un "alimentador" es un ternero de 11 meses, y el norte es una raza más cara), el precio había caído tan bajo (de algún lugar alrededor de un normal Kenzy dice que el precio de $ 1.40 a $ 1.45 por libra a aproximadamente $ 1.10 por libra ) decidió mantener los aproximadamente 300 reses que tenían listas para vender, esperando que los precios volvieran a subir.

Eso no sucedió, y la semana pasada, Kenzy vendió la mitad de su ganado listo. Él dice que perdió alrededor de $ 200 por cabeza.

Pero Kenzy se considera afortunado de tener incluso la opción de conservar su ganado unos meses más.

Kenzy generalmente vende sus vacas un paso por debajo de lo que se conoce como "terminado". Los ganaderos que venden "finalizadores" crían su ganado hasta que alcanzan un tamaño máximo de 1400 a 1500 libras y, por lo tanto, no pueden mantener su ganado por más tiempo: cada día que el ganado terminado espera ser vendido, ganan grasa innecesaria, lo que los hace menos valiosos.

Actualmente, la mayoría de los ganaderos están perdiendo alrededor de $ 300 por cabeza en ganado terminado, dice Kenzy, y Es por eso que algunos ganaderos tienen que matar su ganado.

Kenzy dice que su objetivo con el ganado era alcanzar el punto de equilibrio este año, pero ahora sabe que no es probable.

Incluso la pérdida parcial obligó a Kenzy a obtener una extensión de los préstamos que la granja ha tomado para equipo y costos operativos a lo largo de los años.

"Llegué seis semanas tarde con los pagos de los préstamos", dice Kenzy. "Y lo primero que le dice su banquero es que debe reducir los gastos de vida familiar".

Fue difícil decirle a su esposa, Jessy, con quien Kenzy tiene cinco hijos y dos hijos adoptivos. (El hermano y la madre de Kenzy también viven en el rancho).

"Ya vivimos bastante modestia", dice. "No vamos de vacaciones familiares y no compramos nuevos equipos para el rancho".

Además, como ranchero, su familia ha visto tiempos difíciles antes. (Desde 2015, cuando los precios del ganado estaban en máximos históricos debido a la sequía, los precios del ganado han estado disminuyendo, según el USDA).   Entonces saben cómo llegar a fin de mes, dice.

'Se producirá racionamiento de carne'

Y no se trata solo del dinero.

A Kenzy le encanta la ganadería porque ama el aire libre y los animales, pero lo más importante porque se enorgullece de proporcionar alimentos a personas de todo el país, dice.

Últimamente, no ha podido hacer eso.

Desde principios de abril, al menos 20 plantas principales de envasado de carne en todo el país han cerrado . El 28 de abril, el presidente Donald Trump firmó una orden ejecutiva para mantener las plantas de carne abiertas en medio de la pandemia, protegiéndolas de la presión estatal y local para cerrar debido a los brotes de Covid-19 entre los trabajadores. Sin embargo, algunas plantas permanecen cerradas y otras solo cuentan con personal parcial, de acuerdo con el mapa que rastrea los cierres de plantas por parte de Meatpoultry.com.

Para la semana que terminó el 9 de mayo, la producción de carne, incluida la carne de res, ternera, cerdo y cordero, disminuyó un 31% respecto al mismo período del año anterior, según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.

"[La] orden ejecutiva no tuvo esencialmente ningún impacto", dijo Derrell Peel, economista ganadero de la Universidad Estatal de Oklahoma, a CNBC Make It.

El problema puede ser que muchas plantas están luchando por encontrar trabajadores sanos, ya que muchas se enferman y otras temen contraer el virus, según los informes.

Si esto continúa, Kenzy cree que "el racionamiento de carne ocurrirá, definitivamente" durante los meses de verano, dice.

"¿Creo que habrá escasez? Sí. ¿Creo que la gente se va a morir de hambre? No. Pero no todo va a ser estadounidense [carne]", dice Kenzy.

En cambio, dice que los consumidores estadounidenses podrían encontrar mucha más carne extranjera en las estanterías de los supermercados (sin saberlo, dice Kenzy, ya que el USDA no exige que el país de origen etiquete los alimentos como la carne de res, cerdo y pavo. Kenzy es miembro de la junta) de R-Calf USA , una organización sin fines de lucro que ayuda a los ganaderos y aboga por una ley que exija el etiquetado del país de origen para la carne de res).

Aunque los precios de los ganaderos han bajado y las ventas han disminuido, los consumidores están pagando más por la carne.

En abril, el precio de las carnes de supermercado aumentó un 4,3%, según el Departamento de Trabajo. Y el USDA informó que el precio al por mayor de los recortes de carne en caja fue de $ 275.75 el 23 de abril, que fue el más alto registrado desde al menos 1987. Además, Nielsen informó que las ventas de carne de supermercado aumentaron 49.6% año tras año para el semana que termina el 2 de mayo, un portavoz le dice a Make It.

Aunque Kenzy dice que los productores de carne se están beneficiando, según Peel, en realidad también están perdiendo durante Covid-19.

Pero Peel no cree que las pérdidas durarán mucho para los ganaderos o para los productores, ya que las plantas comenzarán a reabrir y las cosas volverán a la normalidad, dice.

Kenzy, sin embargo, teme que Covid-19 pueda ser el punto de quiebre para muchos ganaderos estadounidenses, que ya estaban luchando antes del golpe de la pandemia.

"Hemos tenido muchos problemas en el negocio del ganado antes de Covid-19 [pero] este es definitivamente el evento culminante que, si no tenemos mucho cuidado, esto eliminará a muchos [ganaderos] independientes porque entró en este evento bastante débil ", dice Kenzy .

Aún así, dice, "no hemos perdido la esperanza".

Corrección: Esta historia ha sido revisada para corregir los precios del ganado de engorde del norte.

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Jon Alonso
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