El equipo mal ajustado pone en peligro a las bomberos, pero eso está cambiando

Cuando Heather Buren comenzó a combatir incendios en California hace más de 20 años, recuerda que a menudo usaba botas que eran demasiado grandes, pero no podía permitir que eso la frenara. Ella recuerda que otras mujeres con pies aún más pequeños encontraron formas de adaptarse con el equipo que no le quedaba bien, como meter un calcetín extra en las botas para evitar que se resbalen.

"Cuando te encuentras en una situación y un departamento que está tan dominado por los hombres, estás luchando contra todas estas peleas por ser fundamentalmente capaz de estar allí", dice Buren. En lo que respecta al equipo, "Este es uno de esos en los que hemos estado, oh, bueno, lo haremos funcionar".

Las botas grandes, los cascos antideslizantes y los uniformes que necesitaban confección son solo más barreras que las mujeres deben superar para prosperar en los departamentos de bomberos que todavía son abrumadoramente masculinos. Las temporadas de incendios en lugares como Australia y California son cada vez más largas y mortales, y los servicios de bomberos necesitan a cada persona calificada que puedan enfrentar el desafío. La aceleración gradual del equipo que se adapta a una gama más amplia de tipos de cuerpos es una de las últimas fronteras para construir una fuerza más diversa de personal de respuesta a emergencias. También es una transición necesaria para mantenerlos seguros en el trabajo en un mundo cada vez más en llamas.

"Es una especie de problema perverso", le dice a The Verge Jennifer Taylor, directora del Centro para la Investigación de Lesiones de Bomberos y Tendencias de Seguridad en la Universidad de Drexel. Taylor explica que el equipo holgado puede ser más que una molestia. Puede quedar atrapado en escombros o ramas, lo que puede ralentizar a alguien o ser muy peligroso mientras lucha contra un incendio. Algunas mujeres han intentado alterar la ropa por sí mismas para que le quede mejor, solo para que esas alteraciones fallen en medio de un rescate.

"Puedes imaginar que si llevo ropa hecha para un hombre de seis pies de altura, tendré un problema para que me quede bien y eso pueda dificultar mi movimiento, mi flexibilidad, mi capacidad de evadir peligros, tener el equipo se ajusta a mi cuerpo, como debería ser porque ha sido optimizado a través de la investigación y el desarrollo para la protección ", dice Taylor, que mide cinco pies y cinco pulgadas.

TOPSHOT-US-CALIFORNIA-FIRE
Los bomberos intentan controlar una quemadura de espalda mientras el incendio de Carr continúa extendiéndose hacia las ciudades de Douglas City y Lewiston cerca de Redding, California, el 31 de julio de 2018.
Foto de Mark Ralston / AFP vía Getty Images

El equipo debe ajustarse bien por otra razón: para proteger a los bomberos de la exposición a las toxinas que a menudo están presentes en el humo y los escombros. El equipo mal ajustado puede dejar la piel expuesta a químicos desagradables, dice Taylor. Cualquier lugar donde haya una brecha es una oportunidad para que las toxinas se filtren dentro del equipo y eventualmente dentro del cuerpo.

El riesgo de exposición a carcinógenos está creciendo a medida que las temporadas de incendios se vuelven más destructivas en lugares como California. El clima más cálido, menos nieve y las sequías más intensas han extendido la temporada de incendios en las montañas de Sierra Nevada de California por dos meses y medio, y eso significa más incendios en la batalla. También hay nuevos peligros que enfrentar. Gracias a la expansión urbana y al cambio climático que alimentan las condiciones perfectas para las tormentas de fuego en el oeste, los bomberos están respondiendo cada vez más a las llamas que se extienden entre los bosques y los barrios. Estas condiciones desencadenan vapores peligrosos de las casas en llamas y los productos de consumo en el interior, una amenaza que los incendios forestales, en particular, no han planteado en el pasado.

"Los bomberos están literalmente en la primera línea del cambio climático, y las exposiciones químicas tóxicas que vienen con la lucha contra estos incendios de interfaz urbana y salvaje que están ocurriendo con más intensidad y frecuencia", dice Rachel Morello-Frosch, profesora de la Universidad de California. Berkeley, quien está realizando un estudio para monitorear la exposición de las bomberos a las sustancias químicas relacionadas con el cáncer de seno. En otro estudio reciente , descubrió que los bomberos que respondieron al incendio Tubbs 2017 en el país del vino al norte de San Francisco tenían niveles elevados de mercurio en sus cuerpos, lo que puede dañar el sistema nervioso, digestivo e inmunológico de una persona e incluso provocar trastornos neurológicos. . También encontraron niveles elevados de perfluoroalquilos, o PFAS, en su sangre, que son productos químicos utilizados en retardadores de fuego que algunos legisladores han empujado recientemente a prohibir porque se han asociado con un mayor riesgo de cáncer y daños al sistema inmunológico .

En San Francisco, el 15 por ciento de las bomberos del departamento entre 40 y 50 años han sido diagnosticadas con cáncer de seno. Esa es una tasa seis veces mayor que el promedio nacional, informó NBC News en 2018.

El departamento de bomberos de San Fransisco es único en los Estados Unidos. Una serie de demandas por discriminación lo obligaron a contratar a más mujeres y personas de color después de 1988 , y ahora tiene más bomberos que cualquier otro departamento en el país. Juró en su primer jefe de bomberos abiertamente LGBTQ el año pasado, Jeanine Nicholson, una sobreviviente de cáncer de mama.

Mucho ha cambiado en San Francisco en los últimos 32 años, pero las mujeres todavía representan menos del 20 por ciento del departamento de bomberos de San Francisco. En todo Estados Unidos, los departamentos de bomberos siguen siendo abrumadoramente blancos y masculinos. Según los informes más recientes de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios, los bomberos profesionales dentro de los departamentos de los EE. UU. Siguen siendo, en promedio, 95.5 por ciento hombres y 81.8 por ciento blancos. La falta de diversidad es un problema cuando se trata de la sensibilidad cultural necesaria para servir mejor a una comunidad, dicen los expertos. “Con frecuencia interactúan con miembros del público en las peores y más traumáticas situaciones de sus vidas. A menudo ingresan a los hogares de las personas, ingresan a las habitaciones de las personas ”, dice Corinne Bendersky, profesora de administración y organizaciones en UCLA. "Si el servicio de bomberos no se parece a la comunidad a la que sirve, desafía su capacidad de entregar de manera efectiva ese nivel de compromiso profesional íntimo de alta calidad".

Victoria permanece en alerta de alto incendio forestal tras devastadores incendios en el este de Gippsland
Los bomberos del equipo de ataque se preparan para lanzar el 6 de enero de 2020 en Cann River, Australia.
Foto de Darrian Traynor / Getty Images

A medida que los servicios de bomberos de todo el mundo comienzan a diversificarse, han comenzado a proporcionar equipos y equipos en más tamaños e incluso se aseguran de que se ajusten a la medida. "La mayoría de las cosas, la silla en la que estás sentado actualmente, fue desarrollada para un hombre de seis pies de alto y 175 libras", dice Taylor. “El hombre era el estándar y esa es nuestra historia y así es como diseñamos las cosas. Eso está cambiando ".

Honeywell, un importante fabricante de equipos de bomberos, le dice a The Verge que se convirtió en la primera compañía en personalizar su equipo a los bomberos individuales hace unos 25 años. Hace unos 10 años, la compañía notó el cambio en la demografía y comenzó a entrevistar a mujeres para obtener información sobre cómo hacer que su equipo se ajuste mejor y se sienta más cómoda. Inspirándose en la ropa deportiva, comenzó a ofrecer una confección aún más personalizada, haciendo que el equipo sea más ergonómico. Ahora personaliza el equipo para 285,000 bomberos activos, la mayoría de los bomberos profesionales en el país.

Pero Taylor dice que si bien ha habido un progreso importante en los departamentos de las grandes ciudades de los EE. UU., Los departamentos más pequeños y los bomberos voluntarios no necesariamente han tenido acceso a todos esos cambios. El sesenta y cinco por ciento de los bomberos en los Estados Unidos son voluntarios, según los números más recientes de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios . Y aunque las mujeres representan el 4 por ciento de los bomberos profesionales, una proporción más alta, el 9 por ciento, son voluntarias. Los bomberos voluntarios generalmente sirven a comunidades en áreas rurales con poblaciones de menos de 25,000 personas. Con presupuestos más pequeños, a menudo dependen de equipos antiguos o prestados. "Esa es una especie de la última frontera del servicio de bomberos", dice Taylor. Para vencer el empeoramiento de las llamas, California confía en los bomberos internos, incluidas las mujeres, que se ofrecen como voluntarios a través del programa de extinción de incendios del Departamento de Correcciones. (Se les paga una pequeña cantidad, muy por debajo del salario mínimo del estado). Al otro lado del mar, en Australia se están produciendo problemas similares.

Nueve de cada diez bomberos que luchan contra las llamas históricamente malas de Australia este año son voluntarios. Históricamente, el país ha visto la lucha contra incendios como un deber comunitario compartido, particularmente en áreas rurales remotas donde vive casi un tercio de la población . Al igual que los EE. UU., Las fuerzas voluntarias todavía son mayoritariamente masculinas, pero tienen una mayor proporción de mujeres en comparación con los bomberos profesionales: del 19 al 44 por ciento de los bomberos voluntarios son mujeres en los servicios de bomberos en diferentes regiones, mientras que solo del 2 al 5 por ciento de los bomberos profesionales son mujeres. Se les entrega equipo emitido por el gobierno que generalmente está fuera del estante, pero recientemente, más servicios de bomberos han ofrecido ropa de protección personal diseñada para adaptarse mejor a las figuras femeninas. (Aunque todavía no se ha implementado en todas partes).

Eso ha sido "completamente revolucionario porque de repente obtienes chaquetas y pantalones con forma de caderas y cofres", dice Stephanie Loi, bombero voluntaria y vicepresidenta de Women and Firefighting Australasia, un grupo sin fines de lucro que aboga por las mujeres en lucha contra incendios Ella dice que obtuvo el equipo más a medida hace un par de años. "Es bastante sorprendente poder subirse a un camión sin tener que engancharse los pantalones o poder trepar por un árbol que ha caído al suelo sin tener que detenerse y engancharse los pantalones", dice.

AUSTRALIA-TIEMPO-INCENDIOS
Esta imagen tomada el 31 de diciembre de 2019 muestra a los bomberos que luchan contra los fuertes vientos y las brasas voladoras en un esfuerzo por proteger las casas cercanas de los incendios forestales cerca de la ciudad de Nowra en el estado australiano de Nueva Gales del Sur.
Foto de Saeed Khan / AFP a través de Getty Images

Todavía hay suposiciones injustas de que cualquiera que no se ajuste a ese molde masculino de seis pies de alguna manera no es lo suficientemente fuerte o apto para servir en el servicio. Presionando para hacer cambios con el fin de acomodar a las personas con diferentes tipos de cuerpo se ha cumplido con el argumento de que reduce los estándares. Las escaleras han sido un punto de inflamación para este argumento. Los esfuerzos para hacer escaleras con materiales más livianos o para agregar poleas adicionales a las escaleras de extensión para reducir la cantidad de fuerza necesaria para extenderlas han recibido retroceso en California. Cuando se modificaron las escaleras de extensión en Los Ángeles, algunos se quejaron de que "bajaba los estándares", dice Bendersky a The Verge . "Crea una narrativa de que la creciente representación de las mujeres está socavando la integridad de la fuerza", dice ella. En realidad, hacer que la escalera de extensión sea más fácil de usar reduce el riesgo de lesiones para todos los bomberos, no solo para las mujeres, explica Bendersky.

Su investigación encontró que las mujeres tenían más probabilidades de ser constantemente ejercitadas en las tareas físicas más difíciles, independientemente de cuánto tiempo habían estado en la fuerza. Ese tipo de presión no solo es injusto y agotador para las mujeres, sino que puede ser perjudicial para los departamentos valorar la fuerza bruta sobre otras fortalezas importantes. Las habilidades intelectuales, sociales y emocionales también son necesarias para el trabajo, dice Bendersky. Y reconocer esas habilidades, en los bomberos de cualquier género, puede ayudar a los departamentos a ser más inclusivos.

La investigación de Taylor descubrió que tener diferentes perspectivas en un equipo contra incendios también era bueno para fomentar un ambiente de trabajo más seguro. Taylor explica que las mujeres se socializan para responder a los riesgos de manera diferente que los hombres, y eso puede ayudarlas a encontrar formas de resolver un problema mientras minimiza el riesgo innecesario y las lesiones. “[Las mujeres] pueden ver el riesgo de manera diferente y tienen algo que decir que ralentiza el tipo de forma heroica y machista que tradicionalmente hemos respondido a los incendios y realmente piensa en cómo hacemos este trabajo, salvamos a la comunidad, pero también salvar a los bomberos de exposiciones innecesarias ", dice Taylor.

Finalmente, los departamentos más inclusivos y diversos son departamentos más efectivos. Eso es aún más importante porque, a medida que el cambio climático prueba las habilidades de los bomberos para enfrentar nuevos desafíos, los servicios de bomberos deberán estar en su mejor momento.

En Australia, donde las condiciones climáticas extremas exacerbadas por el cambio climático han alimentado una de las temporadas de incendios más intensas hasta la fecha, el valor que agrega una fuerza más diversa puede reducirse a la simple matemática: “No es ciencia espacial que tener más mujeres en el servicio voluntario de bomberos simplemente tiene más sentido en este contexto ", dice Loi. "Cuantos más vagabundos se sientan en los asientos, más camiones salen por la puerta y más personas tienen para combatir un incendio".