El aluminio es el nuevo mejor amigo del reciclaje, pero es complicado

El aluminio reciclado viene para su agua y su iPad. Fabricar productos con aluminio usado es ahora una forma para que compañías como Coca-Cola, PepsiCo y Apple muestren un compromiso para ecologizar su fabricación. Se supone que los clientes pueden dormir un poco mejor por la noche sabiendo que lo brillante que compraron hizo algo bueno para el planeta. Pero, ¿es el futuro del aluminio tan brillante como sugiere el bombo publicitario?

El hombre anteriormente conocido como Aquaman seguramente lo cree. Jason Momoa anunció en abril que se está asociando con Ball Corporation para producir una línea de agua enlatada, llamada Mananalu. Al despedirse de Aquaman y de los otros personajes barbudos que interpretó, la estrella de acción causó un zumbido cuando se afeitó la barba frente a la cámara para promover el aluminio como la cura para el problema de los plásticos gigantes de la Tierra. “Los plásticos están matando nuestro planeta. Y creo que tengo una solución ”, dice Momoa en el video, recortadores en mano. "Solo hay una cosa que realmente puede ayudar a nuestro planeta y salvar nuestro planeta, siempre y cuando reciclemos, y es el aluminio".

El no esta solo. Coca-Cola y PepsiCo anunciaron este año que están trabajando para desplegar agua envasada en aluminio como parte de sus esfuerzos para reducir el desperdicio de plástico. También está la línea de bebidas Liquid Death que dice "asesinar tu sed" con agua de montaña en "latas ecológicas".

El sector tecnológico también quiere participar en la revolución del aluminio. Durante el evento de Apple de este mes, el gigante tecnológico anunció que sus nuevos iPads y Apple Watches contarían con componentes hechos de aluminio 100 por ciento reciclado. El anuncio se basa en el compromiso que hizo el año pasado de hacer que los gabinetes de su MacBook Air y Mac mini sean de material reciclado. "Somos pioneros en un futuro en el que ya no necesitamos extraer materiales preciosos de la Tierra para fabricar nuestros productos", dijo Apple en su informe de responsabilidad ambiental de 2019 .

Es fácil ver por qué tantas compañías caen en el atractivo medioambiental del aluminio. Se puede reciclar indefinidamente. Una lata de aluminio puede convertirse en otra lata de aluminio prácticamente sin perder nada en el proceso. La mayoría de los plásticos de grado alimenticio, por el contrario, se “reciclan” y su calidad se degrada cada vez que se vuelven a lavar.

La Asociación de Aluminio, un grupo de la industria, dice que casi el 75 por ciento de todo el aluminio producido hasta la fecha todavía se usa en la actualidad. Por otro lado, solo el 9 por ciento de todos los plásticos jamás fabricados se han reciclado, según un estudio publicado en la revista Science Advances en 2017 . Se descubrió que 6.300 millones de las 8.300 millones de toneladas métricas de todo el plástico jamás fabricado se han convertido en residuos. Qué hacer con todo ese plástico se convirtió en un dilema aún mayor para Estados Unidos el año pasado después de que China anunciara que ya no acepta plásticos de bajo grado para reciclar.

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Botellas de plástico y otros desechos flotan en el agua cerca del puerto de Abidjan.
Foto de Issouf Sanogo / AFP / Getty Images

Reciclar aluminio ahorra alrededor del 90 por ciento de la energía que se necesita para fabricar aluminio nuevo, lo cual es excelente, ya que extraer mineral de bauxita y convertirlo en aluminio es muy destructivo para el medio ambiente y consume mucha energía. Se necesita aproximadamente el doble de energía para producir aluminio nuevo que para producir plástico nuevo.

Por lo tanto, para obtener las mayores recompensas ambientales del uso del aluminio, las empresas y las personas deben asegurarse de que están invirtiendo su dinero en aluminio reciclado, no en aluminio virgen. Según los anuncios de PepsiCo, no está claro si usará aluminio nuevo o reacondicionado en su nueva línea de productos. PepsiCo no respondió de inmediato a The Verge para aclarar. Un portavoz de Coca-Cola le dijo a The Verge en un correo electrónico que su empaque de aluminio "estará hecho con hasta un 70% de contenido reciclado".

Cambiar al aluminio del plástico "resuelve en parte un problema (menos plástico) pero crea un nuevo problema (más aluminio)", dijo a The Verge Thomas Kinnaman, profesor de economía de la Universidad de Bucknell, que investiga las tendencias mundiales de reciclaje. "Podrían poner agua en recipientes de oro sólido (muy fácil de reciclar), pero eso no sería lo mejor, ¿verdad?"

Brasil - Medio ambiente - Reciclaje de aluminio Foto de Paulo Fridman / Corbis vía Getty Images

Y luego está la cuestión de reducir el desperdicio en lugar de simplemente hacer un tipo diferente de basura. Los humanos están lejos de ser perfectos, y aunque algunas de las nuevas latas de aluminio se reciclarán, otras podrían terminar fácilmente en la basura. La Asociación del Aluminio dice que cada año, los estadounidenses envían más de $ 700 millones en latas de aluminio a los vertederos. ¿Qué pasa si en lugar de comprar una botella de plástico o una lata de aluminio para calmar nuestra sed, hicimos un viaje a la fuente de agua o rellenamos un termo reutilizable?

Wood Mackenzie, una compañía de investigación energética, analizó los pros y los contras del aluminio frente al plástico para pronosticar lo que podría ganar "la guerra de las botellas de agua". "No hay una respuesta fácil. Cada 'solución' tiene sus propios desafíos ”, escribió en sus hallazgos iniciales . No ha habido tantos incentivos para regar el agua en el pasado porque el plástico es más barato. El costo adicional del aluminio podría haber tenido más sentido para bebidas más caras como la cerveza y los refrescos que también podrían beneficiarse de la vida útil adicional que proporciona el enlatado. Pero el uso de aluminio para el envasado de bebidas ha disminuido a medida que la gente comenzó a recurrir a bebidas menos azucaradas en lugar de refrescos . Uday Patel, gerente senior de investigación en Wood Mackenzie, le dice a The Verge que esta tendencia podría cambiar como resultado de la mala reputación que parecen tener las botellas de plástico. Y cree que la industria del plástico está "preocupada".

La moda del aluminio no solo se está apoderando de la industria de las bebidas. Cuando se trata de productos electrónicos, Apple fabricar sus productos con aluminio 100 por ciento reciclado podría establecer un precedente prometedor, pero los beneficios ambientales netos aún no están totalmente claros.

En 2017, el aluminio fue responsable de aproximadamente una cuarta parte de la huella de carbono de la compañía de la fabricación, según su informe de responsabilidad ambiental . Al año siguiente, la compañía dijo que redujo las emisiones de aluminio en sus productos en un 45 por ciento . “Lo que intentan hacer es, es bastante difícil, bastante complicado. Y en muchos sentidos, creo que deberían ser elogiados por su uso de aluminio reciclado ”, dice Josh Lepawsky, profesor de la Universidad Memorial que mapea el movimiento internacional de desechos electrónicos.

"La verdadera cuestión de si hay un ahorro real de energía y material en lo que respecta a los procesos de Apple es realmente difícil de decir con certeza", según la información que hacen pública, Lepawsky le dice a The Verge . Puede haber emisiones adicionales del transporte, por ejemplo, que provienen del abastecimiento de aluminio reciclado. Lepawsky también señala un fenómeno llamado la paradoja de Jevons. En el siglo XIX, William Jevons descubrió que el aumento de la eficiencia en el uso del carbón como energía llevó a usar más carbón, no menos. Lo mismo podría suceder con el aluminio a medida que aumenta su popularidad, lo que lleva a no solo más desechos de aluminio, sino también potencialmente más minería para sus materias primas.

Con las tensiones comerciales entre EE. UU. Y China y la desaceleración del crecimiento mundial, la demanda de aluminio se ha reducido desde 2018. Históricamente, gran parte de esa demanda ha estado vinculada a industrias como los automóviles y la construcción, pero algunos expertos creen que el nuevo interés de la industria conservera podría generar La disminución del aluminio demanda un impulso.

"Ciertamente, con algunos de nuestros contactos dentro de la industria, estamos escuchando sobre el creciente interés en el uso de existencias de latas de aluminio", dice Patel a The Verge . "De repente se ha vuelto un poco más sexy, sabes que se ha vuelto un poco más llamativo".

Apple presenta nuevas actualizaciones de productos en su sede de Cupertino
Stan Ng de Apple habla sobre la nueva serie 5 de Apple Watch durante un evento especial el 10 de septiembre de 2019.
Foto de Justin Sullivan / Getty Images

Entonces, el cambio de aluminio es complicado. Podría ser rentable para el planeta, pero solo si los productos fabricados con materiales reciclados reemplazan a los fabricados con aluminio y plásticos nuevos, y si los consumidores se preocupan más por reducir sus desechos que por qué tipo de botella comprar. Pero quizás el punto brillante al considerar estas preguntas es que pone de relieve todos esos impactos ambientales de la fabricación, en lugar de centrarse principalmente en lo que sucede al final de la vida útil de un producto.

"Con demasiada frecuencia, la preocupación por el impacto ambiental de la electrónica se centra casi obsesivamente en lo que sucede con los dispositivos de los consumidores después de que supuestamente los tiran", dice Lepawsky. "La cantidad de contaminación y desperdicio que ocurre en el lado de fabricación de las cosas es enormemente mayor que el peso de los materiales de los que los consumidores se deshacen, en conjunto, después de que dejan de usar sus dispositivos".

Actualización 21 de enero, 10:00 a.m. ET: Este artículo ha sido actualizado con un video e información sobre la demanda global de aluminio.

Corrección: Esta historia ha sido actualizada para reflejar que Wood Mackenzie es una compañía de investigación energética. Una versión anterior de esta publicación declaró que se trataba de una empresa química.